Mines d'asphalte

Travers

Dans les mines de la Presta, des hommes ont extrait péniblement, pendant plus de deux siècles, de l'asphalte qui a été exporté aux quatre coins du monde pour la construction de routes. Aujourd'hui, les mines ne sont plus exploitées et elles sont ouvertes partiellement au public.

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En 1711, on a découvert près de la Presta, dans le Val-de-Travers, des gisements d'asphalte, dans lesquels on n'a puisé que modestement jusqu'en 1812 et essentiellement pour le secteur médical. A partir de 1873 et jusqu'en 1986, les mines ont été exploitées de manière industrielle. Pour cela, il a fallu creuser près de 100 kilomètres de couloirs souterrains sur plusieurs étages.

Aujourd'hui, un kilomètre de ce vaste réseau est accessible au public. Au cours des visites guidées, on découvre comment les artificiers travaillaient autrefois, comment l'eau était évacuée des galeries plus profondes et comment on remontait l'asphalte à l'air libre à l'aide de chevaux. Le dernier cheval a quitté la mine en 1975. Des locomotives électriques ont été utilisées pour le transport jusqu'à la fermeture du site.

Par ailleurs, il est recommandé de faire une halte au Café des Mines, afin de déguster le jambon cuit dans l’asphalte, à une température de 160°C. Il représentait à l’époque un repas de fête lors de la Sainte-Barbe, pour les hommes qui travaillaient durement dans les entrailles de la terre. Aujourd’hui, servi avec un gratin de pommes de terre et une salade, il procure aux visiteurs de passage le même plaisir gourmand...

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